Rugby/Avant Pau-Cheetahs : Ruan Pienaar et François Steyn, les papys boks

“Nous sommes très excités par ce nouveau défi, nous l’attendions depuis longtemps, pour affronter des équipes étrangères. Pau a battu certaines des meilleures équipes du top 14, La Rochelle, Toulouse ou Bordeaux, c’est un adversaire coriace”, s’enthousiasment les deux vétérans champions du monde, 35 ans pour le premier, 38 pour le second, qui retrouvent cette Europe avec plaisir. Rugby où ils ont annulé depuis longtemps.

“Nous sommes très excités par ce nouveau défi, nous l’attendions depuis longtemps, pour affronter des équipes étrangères. Pau a battu certaines des meilleures équipes du top 14, La Rochelle, Toulouse ou Bordeaux, c’est un adversaire coriace”, s’enthousiasment les deux vétérans champions du monde, 35 ans pour le premier, 38 pour le second, qui retrouvent cette Europe avec plaisir. Rugby où ils ont annulé depuis longtemps.

Habile aux jeux européens

Steyn, l’ancien golden boy du rugby sud-af, aux deux couronnes mondiales en 2007 (à 20 ans) et 2019, a promené son impressionnante carcasse sur le gazon du Top 14, entre 2009 et 2012 au Racing 92 et de 2016 à 2020 en Montpellier. . Son colocataire Pianar l’a rejoint chez Harro entre 2017 et 2019, après avoir marqué la province irlandaise de l’Ulster de son talent entre 2010 et 2017.

“Je garde de très bons souvenirs de mon passage dans le Top 14, il y a eu tellement de grands matchs ici que je ne peux pas en citer qu’un seul. Ici, chaque match est important, on peut perdre contre n’importe qui. Ce championnat m’a fait grandir”, déclare Steyn, le trois quart polyvalent Celui connu pour son jeu intense et son coup de pied de mammouth. moins en raison de sa maîtrise de la langue de Molière. « Bonjour, comment allez-vous ? » sont les seuls mots français prononcés par François Springbok.

Le champion n’est en effet pas venu dans la ville d’Henri IV pour la tournée, contrairement à ses jeunes coéquipiers qui se sont promenés mercredi dans le parc de Beaumont, à côté de leur caméra. Il a préféré se réchauffer dans sa chambre cosy de l’hôtel Parc Beaumont. Les Sud-Africains doivent s’adapter à l’hiver bernois, eux qui profitaient encore de l’été austral il y a quelques jours. “Nous sommes vieux avec Rowan, nous avons préféré reposer nos vieilles jambes et ne pas sortir en ville”, sourit le vétéran en anglais avec un accent afrikaner.

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“La fin est très proche”

“Même s’il est plus âgé, Rowan est en bien meilleure forme physique que moi, il peut jouer encore quelques années”, poursuit Steyn en regardant son ami avec espièglerie. François Steyn, qui a été introduit en septembre dernier en ouverture des Boks dans le Rugby Championship (anciennement Tri-Nations), a perdu son explosivité, sa silhouette s’est épaissie, mais il reste un excellent régulateur de jeu, capable de jouer à la fois dans le centre et à l’arrière. Malgré tout, il ne se voit pas poussé aussi loin que son ami Ruan Pianar : “Je ne sais pas ce qui me motive encore à jouer au rugby (rires). Mes enfants sont petits, je veux qu’ils se souviennent de leur père dans le domaine. Mais la fin est proche, il faut que je profite des derniers instants. En plus, je suis en fin de contrat cette saison. »

En fin de matinée jeudi, Rowan Pienaar était le dernier Cheetah sur la pelouse du stade municipal de Biznus, tandis que ses coéquipiers s’échauffaient dans le bus après un entraînement intense. La moitié a fait sa routine de but contre les Polonais. Le presque quadragénaire grisonnant savoure avec bonheur les dernières passes et coups de pied d’une carrière qui dure depuis près de vingt ans. “La fin est très proche. Je profite du peu de temps qu’il me reste pour jouer. J’ai grandi en soutenant cette équipe de Cheats, je veux juste le meilleur pour cette franchise. En jouant dans la Challenge Cup, nous pouvons faire de notre province et les gens de Bloemfontein sont fiers”, déclare le natif de la Ville de Roses.

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“Cette équipe avait besoin d’aide”, renchérit “Frances” Steyn, qui a largement contribué à la dernière grande saison des Cheetahs, les demi-finales de la dernière Currie Cup, South African County Championship. D’abord éloigné du Super Rugby, ligue qui réunissait les meilleures équipes de l’hémisphère sud, puis expulsé de la Pro 14 (anciennement Celta League, aujourd’hui Rugby United Championship), au profit des quatre meilleures franchises d’Afrique du Sud ( Stormers). , requins, taureaux et lions), les “guépards” sont désormais invités uniquement à la Challenge Cup. Une occasion de prouver au monde entier que la franchise de Bloemfontein a sa place dans le Graten du rugby international. Au volant, deux légendes de ce jeu.

Challenge Cup, “l’opportunité” pour Cheetah

On sait que le “guépard” (guépard en français) est le plus rapide des félins. Rapide, à l’image de la vie de la franchise du même nom dans les championnats où elle s’est développée. Elle a d’abord été expulsée du Super Rugby, où elle a joué entre 2006 et 2017. La Pro 14 (anciennement Celtic League) l’a récupéré en 2017 avant de l’abandonner en 2021 au profit des quatre meilleures équipes sud-africaines, suite à l’éclatement de la ligue. Championnat de l’hémisphère sud post-Covid. Aujourd’hui, les Cheetahs ne jouent que dans la Currie Cup, le championnat des comtés sud-africains. Leur dernier match officiel débute en juin 2022, en demi-finale de cette compétition. Victoire à ces joueurs qui n’ont depuis disputé qu’un tournoi non officiel en octobre.
“Les dirigeants du rugby sud-africain nous ont abandonnés. Nous avons l’occasion de montrer à tout le monde que nous sommes une grande équipe”, estime Daniel Kassanda, trois-quarts ailier.
La participation des Cheats à la Challenge Cup en tant qu’équipe invitée s’apparente beaucoup à un casting, afin de prouver leur capacité à poursuivre l’aventure “Coupe d’Europe” et revenir un jour dans le puissant United Rugby Championship, la ligue qui réunit les équipes sud-afs mais aussi irlandaises, galloises, écossaises et italiennes. Avec onze heures de vol au compteur mais un décalage horaire moindre (une heure de plus en Afrique du Sud), les Cheetahs, véritables « sans-abris du rugby », préfèrent surtout jouer en Europe plutôt que de traverser la moitié du monde pour défier les Australiens et les Néo-Zélandais. Zélandais.
“Si nous réussissons, il y a une chance que nous restions l’année prochaine. Nous avons une équipe avec quelques joueurs qui ont déjà joué en Europe mais beaucoup qui vont découvrir ce type de rugby. Nous sommes humbles mais très excités de jouer avec une équipe au niveau du top 14”, pointe Robert Aberzon, l’avant-centre des Tricheurs passé par Castres et Montpellier. C’était triste de quitter d’abord le Super Rugby puis la Celtic League (aujourd’hui l’URC, ndlr). « Nous sommes une équipe fière avec une belle histoire, un peu comme Pau. Cela fait deux ans que nous n’avons pas joué en dehors de l’Afrique du Sud. »
Dans cette Challenge Cup, souvent négligée par les équipes européennes, les Cheetahs ne joueront pas leurs matchs à domicile à Bloemfontein… mais à Parme, en Italie. Une ville qu’ils rejoindront lundi pour préparer le “Welcome” des Llanelli Scarlets, samedi 17 décembre. C’est une curiosité qui ne devrait pas améliorer la réputation d’une compétition bricolée.

Plan de coupe

Pau – Guépards (AFS), samedi 10 décembre à 14h00 à La Hamou
Newport Dragons (GAL) – Pau, samedi 17 décembre à 16h15 à Newport
Pau – Newport, vendredi 13 janvier à 21h00 à Hamau
Cheetahs – Pau, dimanche 23 janvier à 16h15 à Parma (ITA).

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